UN Experts on racism and minority issues call …

… for recognition, dialogue and policy to combat the reality of racial discrimination in the Dominican Republic.

Received by mail

From: OHCHR Press Info
Date: 30 October 2007

PRESS RELEASE

Two UN Experts on racism and minorities have noted in their preliminary views that, while there is no official government policy of discrimination, there is nevertheless a profound and entrenched problem of racism and discrimination against such groups as Haitians, Dominicans of Haitian descent, and more generally against blacks within Dominican society. While there is no legislation that is clearly discriminatory on its face, they highlighted the discriminatory impact of some laws including those in regard to migration, civil status and the granting of Dominican citizenship to persons of Haitian heritage born in the Dominican Republic. This situation requires urgent attention to ensure that the Dominican Republic conforms with its obligations under international human rights law including the International Convention on the Elimination of all Forms of Racial Discrimination. As a first vital step they urged recognition of the reality of racism and discrimination and the expression of a strong political will at the highest level as well as the establishment of a programme of action to combat all forms of racism and discrimination in consultation with, and inclusive of, all groups within Dominican society.


The United Nations Special Rapporteur on racism, racial discrimination, xenophobia and related intolerance, Mr Doudou Diene, and the UN Independent Expert on minority issues, Ms Gay McDougall, concluded a week long visit to the Dominican Republic, during which they consulted with many senior government representatives, members of civil society and community members, academics and students, political parties, media and others. The UN delegation visited Santo Domingo, Dajabon and the border region with Haiti, Santiago and San Pedro de Macoris. They explained that their visit was a normal activity of their mandates and that they had visited numerous countries both in the region and globally to conduct similar investigations. They seek to cooperate fully with and assist the government to combat racism and discrimination. They welcomed the cooperation demonstrated by the government, however expressed regret over ill informed media reports and comments from political figures regarding the nature of their visit.

Mr Diene posed three questions to all of those with whom they met: Does racism and discrimination exist in Dominican society? If so, which groups are affected; what are the manifestations of racism; and what solutions are in place, or should be implemented in order to combat racism and discrimination? Ms McDougall noted her particular mandate’s requirement to investigate the situation of minorities in all countries that she visits, who may face discrimination, may be subject to ill treatment or even violence, and who may lack the opportunities to participate fully in all aspects of society including political life.

In response to their questions the Experts encountered a pronounced divergence in opinions and perceptions regarding the incidence of racism and discrimination between government officials and members of communities and representatives of non-governmental organizations and affected communities. While government representatives almost universally rejected even the possibility of racism in Dominican society, community representatives all spoke emotionally of the reality of racism that they had experienced. The Experts called for a wider and inclusive debate on issues of racism and discrimination within the country, particularly in regard to Dominicans of African descent with darker skin, Haitians, and those Dominicans of Haitian descent, to rebuild confidence across and within communities that there is not a policy of discrimination and exclusion targeted at such groups.

The UN Experts stated that the issue of racism is almost invisible in certain parts of society and in particular amongst elites. They considered that this invisibility may be the reflection or the consequence of several factors: the historical and cultural depth of racism in the whole hemisphere, from slavery and colonization until the present day, the occupation of the Dominican Republic by Haiti and the centrality of the racial factor during Trujillo’s regime. This legacy remains today and helps to perpetuate negative and racist perceptions of Haitians, those of Haitian descent, and more generally against blacks in Dominican society.

Ms McDougall stated: “When people in government refer to “Haitians” it is as if they are a monolithic group, all of whom crossed the border yesterday and illegally. This is patently not the case. We talked to people who are second and third generation born in the Dominican Republic, and who have helped to develop this country for many decades. They complained that they currently live in a climate of uncertainty and fear over their future in the Dominican Republic.” The Independent Expert considers that people of Haitian descent born in this country when the Constitution’s Jus Solis provision was interpreted to grant them citizenship, constitute a minority group with rights as elaborated in the UN Declaration on the Rights of Persons Belonging to National or Ethnic, Religious or Linguistic Minorities. She has found that in the broad presentation of all people of Haitian descent as being illegal migrants, this settled minority group is experiencing unjustified expulsions, discrimination, denial of their rights and ultimately also denial of legitimate expectations of citizenship.

Ms McDougall and Mr Diene talked with many individuals who explained the problems faced by blacks, both Dominicans and Dominicans of Haitian descent, and witnessed first hand the fact that blacks typically live in worse conditions, are employed in manual and low paid work and suffer a high degree of prejudice. Disturbing references are made to blacks as being “pig feed”, ignorant or unhygienic, and many spoke of their daily experiences of racism, including by administrative officials in registration offices, on public transport and elsewhere. Many reported that, because of their colour or their Haitian looks or name, it is impossible to obtain documents and they are left vulnerable to deportation or expulsion to Haiti, even as Dominican citizens with no connection whatsoever with that country.

The issue of documentation emerged as a major concern for Haitian migrants and those Dominicans of Haitian descent. Many described being left in a ‘legal limbo’ following the Immigration Act of 2004 and subsequent directives for such key issues as birth registration and provision of Identification Documents (Cedulas). Without exception those Haitians and Dominicans of Haitian descent that the Experts interviewed spoke of their difficulties in obtaining documents, registering their children or gaining copies of previously issued documents, and their fear that their previous legal status could be revoked. Many commented that “circular 17” relating to “suspicious documents” allows low level officials to question or confiscate documents belonging to blacks and those of Haitian descent and that instructions had been given to officials to that effect. Valid identity documents are crucial to accessing a wide variety of rights which many feel are now being arbitrarily withheld from them, such as access to university and the opportunity to find skilled work.

Having analyzed legislation, policy and practice, Ms McDougall and Mr Diene consider that Migration Law No. 285-04 presents problems of conflicts with the Dominican Constitution, retroactivity and discriminatory application.

Young people who were born in Dominican Republic of Haitian parents spoke of their concerns regarding their ability to attend university since they are unable to obtain the required Cedula. Some expressed deep frustration and anger over their treatment noting that they wanted to study, work and make a full contribution to Dominican society but are being prevented from doing so.

The UN Experts visited the border area around Dajabon where Haitians with many varied histories live in fear and conditions of vulnerability and super-exploitation of their labour in a system where all of their rights are subject to the arbitrary rejection and abuse by low level officials, police and military with power, limited instructions and little accountability. They visited communities of Haitians living in extreme and appalling conditions of poverty in marked contrast to their Dominican neighbours. The UN delegation also visited bateys in the San Pedro de Macoris region where sugar cane workers explained their situations and expressed their frustration that having given their lives to the sugar cane plantations they are left in conditions of extreme poverty, with no pensions or social security due to their lack of full legal status.

Mr Diene noted: “A cultural and ethical strategy is needed to uproot the very deep structures of discrimination and address the invisibility and silence of minority groups and others facing discrimination. Education is a key component in this long-term project and the media also has an important responsibility. The struggle against racism must be closely linked to building a multi-cultural society based on the principles of democracy, justice, equality and human rights for all.”

Ms McDougall stated: “Under international law non-citizens have rights that must be respected, protected and enforced by all States and due process must be ensured in the application of domestic law. The human rights obligations of government must also be observed by private actors and the state has a responsibility to also monitor such actors in all sectors of society, including agriculture and construction, to ensure that violations of human rights do not take place.”

Haitians have made an important contribution to the development of Dominican society and the economy of the Dominican Republic, increasingly in diverse sectors. The Experts recognize the current dilemma of sharing a border with Haiti and noted measures taken by the Dominican authorities in the area of humanitarian assistance including, for example, to provide health care facilities to Haitian migrants. The UN Experts believe that finding solutions must be the shared responsibility of both governments, the Dominican Republic and Haiti, and that the international community should fully support that process.

The Independent Expert and the Special Rapporteur will present their findings and recommendations to a forthcoming session of the Human Rights Council.

Links:

OHCHR minorities;

OHCHR racism.

Same in spanish:

Los Expertos de las Naciones Unidas en cuestiones de racismo y minorías piden reconocimiento, diálogo y políticas para combatir la discriminación racial en la República Dominicana

Sendos Expertos de las Naciones Unidas en cuestiones de minorías y racismo han llegado a la conclusión que, si bien no existe una política estatal oficial de discriminación, sí existe en la sociedad dominicana una actitud racista profundamente arraigada contra grupos de población como los haitianos, los descendientes de haitianos y, más generalmente, la población de raza negra. Los Expertos han puesto de manifiesto que, aunque no existen leyes claramente discriminatorias a primera vista, sí se interpretan y aplican determinadas leyes de forma claramente discriminatoria, en particular las que guardan relación con la inmigración, el estado civil y de adquisición de la nacionalidad por parte de personas de ascendencia haitiana nacidas en la República Dominicana. Esta situación requiere atención urgente para que el Estado dominicano se atenga a sus obligaciones derivadas del derecho internacional, en particular las derivadas de la Convención Internacional para la Eliminación de todas las Formas de Discriminación Racial. Los Expertos instan a los más altos estamentos del Estado a dar muestra de voluntad política, reconociendo la existencia del racismo y la discriminación y elaborando un programa de acción en consulta y con la participación de todos los grupos que componen la sociedad dominicana.

El relator especial de las Naciones Unidas contra el racismo, la discriminación racial, la xenofobia y las formas conexas de intolerancia, Sr. Doudou Diène, y la Experta en cuestiones relacionadas con las minorías, Sra. Gay McDougall, acaban de concluir una visita de una semana en la República Dominicana, durante la cual ha consultado a numerosos representantes gubernamentales de alto nivel, así como a miembros de la sociedad civil y de las comunidades, estudiantes y académicos, partidos políticos, medios de comunicación y otros estamentos. La delegación de las Naciones Unidas se personó en Santo Domingo, Santiago, Dajabón y la región fronteriza con Haití y San Pedro de Macorís para ver con sus propios ojos la situación vigente en el país. Los Expertos explicaron que su visita era una actividad normal en el marco de su mandato, y que ya habían viajado a numerosos países, tanto dentro como fuera de la región para llevar a cabo investigaciones semejantes, y que su mayor deseo es poder colaborar con las autoridades y ayudarlas en su lucha contra el racismo y la discriminación. Se mostraron satisfechos por la cooperación brindada por el gobierno y lamentaron ciertas relaciones de prensa y comentarios de personalidades políticas acerca de la naturaleza de su visita.

El Señor Diène planteó tres grandes preguntas a todos sus interlocutores: ¿existe o no el racismo en la sociedad dominicana? Si existe, ¿cuales son los grupos afectados por el racismo y cuáles sus principales manifestaciones? Y por último, ¿qué soluciones se está dando al problema, o qué medidas habría que llevar a cabo para combatir el racismo y la discriminación? La Sra. McDougall hizo constar que su mandato específico en todos los países que visita consiste en investigar la situación de las minorías que puedan sufrir discriminación, ser vícitmas de malos tratos o incluso de violencia, y que puedan carecer de oportunidades para participar plenamente en todos los aspectos de la sociedad, inclusive en la vida política.

En respuesta a sus preguntas acerca de la incidencia del racismo y la discriminación racial, los expertos se toparon con opiniones y percepciones encontradas por parte de las autoridades y de las comunidades afectadas y los representantes de organizaciones no gubernamentales. Mientras los representantes del gobierno descartaron casi unánimemente que exista cualquier atisbo de racismo en la sociedad dominicana, los representantes de las comunidades hablaron de forma conmovedora del racismo real que han vivido. Los Expertos propugnan que se lleve a cabo un debate amplio e integrador sobre los problemas de racismo que se plantean en el país, y en particular sobre los que afectan a los dominicanos de piel más oscura, a los haitianos y a los dominicanos de ascendencia haitiana, con miras a restablecer la confianza, tanto entre las comunidades como dentro de ellas, y convencerlas de que no existe una política encaminada a discriminar y excluir a dichos grupos.

Los Expertos de la ONU dijeron que el racismo es casi invisible en algunos segmentos de la sociedad, en particular entre las élites. Según ellos, tal invisibilidad puede ser el reflejo o la consecuencia de varios factores: el profundo arraigo histórico y cultural del racismo en todo el hemisferio, desde la época de la colonia y la esclavitud hasta el día de hoy, la ocupación de la República Dominicana por Haití y el carácter central del racismo durante el régimen de Trujillo. Este herencia histórica permanece viva hasta nuestros días y contribuye a perpetuar el prisma negativo y racista por el que se ve a los haitianos, a los descendientes de haitianos y, más generalmente, a los negros en la sociedad dominicana.

La Sra. McDougall declaró: « cuando la gente del gobierno habla de « haitianos », lo hace como si se tratara de un grupo monolítico y todos hubieran cruzado ilegalmente la frontera hace dos días, algo que, a todas luces, no es cierto ». Hemos hablado con gente de segunda y tercera generación nacida en la República Dominicana, que han contribuido durante décadas al desarrollo de este país. Estas personas se quejaban de que en la actualidad viven en una atmósfera de incertidumbre y temor acerca de su futuro en la República Dominicana. La Experta independiente considera que los descendientes de haitianos que nacieron en este país cuando el principio de jus soli se interpretaba en el sentido de otorgar la nacionalidad a quienes nacieran en territorio dominicano, constituyen un grupo minoritario con derechos, en el sentido de lo estipulado en la Declaración de las Naciones Unidas sobre los Derechos de las Personas Pertenecientes a las Minorías Nacionales o Étnicas, Religiosas y Lingüísticas. Ha llegado a la conclusión que al identificar a todas las personas de descendencia haitiana como inmigrantes ilegales, este grupo minoritario establecido está experimentando expulsiones injustificadas, discriminación, denegación de derechos y, en última instancia, la denegación del derecho a poder optar legítimamente por la nacionalidad.

La Sra. McDougall y el Sr. Diène conversaron con muchas personas que les explicaron los problemas con que se enfrentan los negros dominicanos o dominicanos de ascendencia haitiana y fueron testigos de que los negros, por lo general, viven en peores condiciones, desempeñan trabajos manuales con salarios bajos y son objeto de prejuicios significativos. Se mencionaron dichos y frases hechas chocantes como que “el negro es comida de puerco”, que es ignorante y sucio y muchos hablaron del racismo que experimentan en la vida cotidiana, inclusive por parte de los agentes de las oficialías, en los transportes públicos y en otros lugares. Muchos alegaron que, debido al color de su piel, a su aspecto o su apellido haitianos, les resulta imposible documentarse y se sienten vulnerables ante la posibilidad de ser deportados o expulsados hacia Haití, aun cuando se trata de ciudadanos dominicanos que no tienen ninguna relación con dicho país.

La cuestión que más preocupa a los inmigrantes haitianos y a los descendientes de haitianos es la documentación. Muchos dijeron sentirse en un “limbo jurídico” tras la adopción de la ley de Inmigración de 2004 y las consecuentes directrices acerca de temas tan fundamentales como el registro de nacimientos y la entrega de documentos de identidad (cédulas). Todos los Haitianos y dominicanos de origen haitiano interrogados por los Expertos hablaron de las dificultades que encuentran para documentarse, registrar a sus hijos, u obtener copias de documentos emitidos con anterioridad, así como de su temor de perder su actual condición jurídica. Muchos comentaron de que la “circular 17” autoriza a agentes de rango inferior a poner en duda o incautar los documentos pertenecientes a ciudadanos negros o de origen haitiano y que se habían dado instrucciones al respecto a los agentes. Para ejercer una amplia gama de derechos, como estudiar en la universidad o encontrar un empleo cualificado, hace falta un documento de identidad del que ahora se los priva arbitrariamente.

Tras haber analizado la legislación, las políticas y las prácticas vigentes en el país, la Sra. McDougall y el Sr. Diène consideran que la ley de inmigración No 258-04 presenta elementos de arbitrariedad y aplicación retroactiva que contradicen la constitución.

Los jóvenes que han nacido en Republica Dominicana de padres haitianos hablaron de su preocupación por no poder ingresar en la universidad, debido a que no consiguen renovar su cédula. Algunos manifestaron una profunda frustración e incluso rabia por el trato recibido, y señalaron que quieren estudiar para contribuir positivamente en la sociedad dominicana, pero se les impide hacerlo.

Los Expertos de la ONU visitaron la frontera en torno a Dajabón, donde viven haitianos de condiciones varias y escucharan el temor en que viven los haitianos por su vulnerable condición y por la explotación extrema de su trabajo en un sistema donde pueden abusar de ellos o negar arbitrariamente sus derechos agentes de rango inferior de la policía o del ejército que tienen poder, instrucciones limitadas y no responden de sus actos ante nadie. Visitaron comunidades donde los Haitianos viven en condiciones de extrema y aterradora pobreza, en marcado contraste con las que conocen sus vecinos dominicanos. La delegación de la ONU visitó también bateyes en los alrededores de San Pedro de Macorís, donde los trabajadores del sector azucarero explicaron su situación y expresaron su frustración porque, tras haber dado sus vidas en las plantaciones cañeras, se encuentran hoy en una situación de extrema pobreza, sin pensiones ni seguridad social, debido a que carecen de estatuto legal.

El Sr. Diène apuntó: “es necesaria una estrategia cultural y ética para desarraigar las profundas raíces de la discriminación. La educación es un componente clave de un tal proyecto a mediano y largo plazo, y los medios de comunicación también tienen una importante responsabilidad. La lucha contra el racismo debe estar estrechamente vinculada a la construcción de una sociedad multicultural basada en los principios de la democracia, justicia, equidad y derechos humanos para todos”.

La Sra. McDougall añadió: “Según el derecho internacional, aun los que no son nacionales tienen derechos que deben respetar, proteger y aplicar todos los Estados, así como debe garantizarse la debida diligencia, de conformidad con el derecho interno. Los actores privados deben respetar las obligaciones de los Estados en materia de derechos humanos en todos los sectores de la sociedad, inclusive en el sector agrícola y en la construcción, para que no se produzcan actos de discriminación racial”.

Los haitianos han aportado una importante contribución al desarrollo de la República Dominicana y a su economía, en sectores cada vez más variados. Los Expertos reconocen el dilema que plantea tener una frontera común con Haití y han tomado nota de los esfuerzos desplegados por las autoridades dominicanas en el ámbito de la asistencia humanitaria, inclusive, por ejemplo, proporcionar asistencia sanitaria a los inmigrantes haitianos. Los Expertos de la ONU creen que la búsqueda de soluciones es una responsabilidad que comparten ambos gobiernos, haitiano y dominicano, y que la comunidad internacional debería apoyar plenamente el proceso.

Tras la misión, la Experta independiente y el Relator Especial presentarán sus conclusiones y recomendaciones en una próxima sesión del Consejo de Derechos Humanos.

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